El Santuario

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Es a partir de los siglos XI y XII cuando se propaga en los monasterios una devoción singular por la Virgen María, siendo las órdenes mendicantes, especialmente la de los franciscanos, las que más desarrollan la veneración por la Madre de Cristo.

La Virgen comienza a ser considerada como una mediadora entre los pecadores y Cristo.

Cantiga de la Niña y la Mula que algunos atribuida a la Virgen de Cortes.

En este contexto de exaltación de la Virgen María durante el siglo XIII se sitúan las Cantigas de Alfonso X el Sabio -quien dice que hay santuarios marianos a lo largo y ancho de toda la España cristiana-, y en el mismo hay que situar el nacimiento de la devoción a María de Cortes, de la que no se tiene nada documentado durante el medievo, excepto la existencia de su ermita a principios de los años veinte del siglo XIII. ( Prof. Sanchez Ferrer).

El Padre Pareja indica que la ampliación de la ermita ocurrió a partir de 1265 y que fue como consecuencia de la generosa limosna que Jaime I y Alfonso X dieron para hacerla durante su estancia en Alcaraz en dicho año.

Alfonso X “El sabio”

El de la Virgen de Cortes es el santuario mariano de origen más antiguo de todos los cristianos provinciales actuales; está muy cerca de la ciudad de Alcaraz, y se halla construido sobre una elevación del terreno desde la que se domina la dehesa de Cortes cuyo nombre, al parecer, es anterior al aparecimiento de la Imagen. Está documentado que en agosto de 1222 existía una ermita dedicada a la Virgen de Cortes en el territorio sanjuanista de Cortes.

Cuenta Pérez de Pareja que tras la aparición de la Virgen de Cortes, los de Alcaraz “determinaron formar en aquel sitio un Portalillo, ò pequeño Oratorio de madera, para la Sagrada Imagen, y la de su Divino Hijo, hasta que se edificasse una Hermita” y que a últimos de agosto quedó confeccionada la fábrica de la misma, que se construyó de piedra con fondos de la ciudad y con limosnas de los devotos. Según el franciscano, la imagen se trasladó solemnemente a la ermita y se colocó en su altar el 8 de septiembre, fiesta del Nacimiento de María, estrenándose el frontal y el precioso terno que para la ocasión había mandado don Rodrigo Ximénez de Rada junto con la concesión de facultad para bendecir la ermita y la licencia para que en ella se celebrasen los Divinos Oficios.

Interior de la Iglesia del Santuario. Foto anterior a 1222. Roman?
Jose Sanchez Ferrer. La Virgen de Cortes.

En varias ocasiones el santuario fue ampliándose sufriendo un gran incendio en 1944.